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sábado, 18 de febrero de 2017

Un nuevo continente llamado 'Zealandia’

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De acuerdo con un nuevo estudio de la corteza terrestre, hay un séptimo continente geológico llamado 'Zealandia', escondido bajo nuestras figurativas narices durante miles de años.

Zealandia, shown in grey to the east of Australia, may be Earth’s seventh geologic continent. crédito: N. Mortimer et al./GSA Today
Los 11 investigadores del estudio sostienen que Nueva Zelanda y Nueva Caledonia no son más que una cadena de islas. Y que ambas son parte de los 4,9 millones de kilómetros cuadrados de corteza continental distinta de Australia.

El concepto de Zealandia no es nuevo. De hecho, Bruce Luyendyk, geofísico de la Universidad de California, Santa Barbara, acuñó el término en 1995. Pero Luyendyk dice que nunca tuvo la intención de describir un nuevo continente. Más bien, utilizó el nombre para describir Nueva Zelanda, Nueva Caledonia, y una colección de piezas y trozos de corteza sumergidas que se desprendieron de una región de Gondwana, el supercontinente de 200 millones de años de antigüedad.

Los Investigadores del nuevo estudio llevaron la idea de Luyendyk un gran paso más allá, volver a examinar la evidencia conocida bajo cuatro criterios que los geólogos utilizan para considerar que una losa de roca es un continente:

- La tierra que ve empujada hacia arriba desde el fondo del océano
- Una diversidad de tres tipos de rocas: ígneas (arrojadas por los volcanes), metamórficas (alteradas por calor/presión), y sedimentaria (creada por la erosión)
- Una sección más gruesa y menos densa de la corteza, comparada con el fondo del océano circundante
- "Límites bien definidos alrededor de un área lo suficientemente grande como para ser considerado un continente, en lugar de un microcontinente o fragmento continental"

A primera vista, Zealandia parece rota. Pero el nuevo estudio utilizó mapas por satélite recientes y detallados de la elevación y gravedad del antiguo fondo marino para demostrar que Zealandia es, de hecho, parte de una región unificada.

Los datos también sugieren Zealandia se extiende por una “área aproximada mayor que la India", o más grande que Madagascar, Nueva Guinea, Groenlandia, u otros microcontinentes y provincias.

De tener en cuenta la elevación de la superficie sólida de la Tierra, independientemente de que esté cubierta por los océanos, Zealandia ya habría sido identificada como un continente más de la Tierra, sostienen los investigadores.

Los autores del estudio señalan que, mientras que la India es lo suficientemente grande como para ser un continente, y probablemente lo fue, ahora es parte de Eurasia con quien chocó y se pegó hace millones de años. Zealandia, por su parte, aún no se ha desprendido de Australia. Una parte del fondo marino llamado el Cato Trough todavía separa ambos continentes en 25 kilómetros.

An elevation map of Zealandia and nearby Australia.
N. Mortimer et al./GSA Today

La cosa se complica para Zealandia por su división en los segmentos norte y sur por dos placas tectónicas: la placa australiana y la placa del Pacífico.

Esta división hace que la región parezca más a un montón de fragmentos continentales que una losa unificada. Sin embargo, los investigadores arguyen que Arabia Saudita, India y partes de América Central tienen divisiones similares, y aún así se consideran partes de los continentes más grandes.

Es más, las muestras de rocas sugieren que Zealandia formó parte de la misma corteza continental que Gondwana, y que migraron de forma similar a los continentes de Antártida y Australia.

Las muestras y los datos de satélite también muestran que Zealandia no está rota en una colección de microcontinentes, sino que conforma una losa unificada. La tectónica de placas ha adelgazado, estirado y sumergido a Zealandia durante millones de años. Hoy en día, sólo es visible alrededor del 5 por ciento de ella, como las islas de Nueva Zelanda y Nueva Caledonia, y esta es la razón por la que ha llevado tanto tiempo descubrirlo.

"El valor científico de la clasificación de Zealandia como continente es mucho más que la adición de un nombre a una lista", comentan en el equipo de investigadores. "Que un continente puede estar sumergido, todavía sin fragmentar, se convierte en una herramienta útil y estimulante para la exploración geodinámica de la cohesión y la ruptura de la corteza continental."

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traducción y edición Pedro Donaire
Publicación: GSA Today -Geological Society of America journal.-Volume 27 Issue 3 (March/April 2017)
Fuente: Business Insider , 16 feb. 2017, por Dave Mosher, vía Science Alert.com
“Earth has a brand-new continent called 'Zealandia,' and it's been hiding in plain sight for ages”

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