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domingo, 26 de febrero de 2017

Tardígrados, la especie superviviente

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Los tardígrados, también llamados osos de agua o cochinillos del musgo, son animales casi microscópicos con largos cuerpos rechonchos y cabezas arrugadas. Tienen ocho patas y sus manos tienen de cuatro a ocho garras en cada una. Aunque extrañamente lindo, estos diminutos animales son casi indestructibles e incluso pueden sobrevivir en el espacio exterior.

Diane Nelson, investigadora en el Parque Nacional Great Smoky Mountains, usó un microscopio de barrido para tomar esta imagen tridimensional de un tardígrado. Crédito: NPS / Diane Nelson
Tardigrado es un filo, una categoría científica de animales. (Los seres humanos pertenecen al filo Chordata, animales con médula espinal) Hay más de 1.000 especies conocidas dentro del Tardigrado, según el Sistema Integrado de Información Taxonómica (ITIS).

Tamaño

Estas criaturas se parecen a la oruga cachonda de "Alicia en el País de las Maravillas". Pueden variar de 0,05 milímetros a 1,2 mm. de largo, pero por lo general no alcanzan más de 1 mm.

 Habitat

Los osos del agua pueden vivir donde sea. Pero prefieren vivir entre los sedimentos del fondo de un lago, en porciones húmedas de musgo u otros ambientes húmedos. Los sorprendente es que pueden sobrevivir a una amplia gama de temperaturas y situaciones.

Las investigaciones han encontrado que los tardígrados pueden soportar ambientes tan fríos como - 200 ºC o tan calientes como de más de 148.9 ºC, según el magazine Smithsonian. También pueden sobrevivir a la radiación, a líquidos hirviendo, a cantidades masivas de presión, de hasta seis veces la presión de la parte más profunda del océano, e incluso soportan el vacío del espacio sin ninguna protección. Un estudio de 2008, publicado en el journal Current Biology, encontró que algunas especies de tardigrado pudieron sobrevivir 10 días en órbita a la Tierra mientras estaban expuestos al vacío espacial y la radiación.

Hábitos


Fueron descubiertos por el pastor alemán, Johann August Ephraim Goeze, en 1773. Él los llamó Tardigrada, que significa "paso lento". En 1776, el clérigo y biólogo italiano Lazzaro Spallanzani descubrió que los osos de agua sobreviven a las condiciones extremas haciendo una transformación.

En muchas condiciones, sobreviven entrando en un estado casi mortal de criptobiosis. Se curvan en una bola deshidratada, llamada tun (capa protectora), retractando su cabeza y patas. Si se reintroduce en el agua, el tardígrado puede volver a la vida en sólo unas horas.

Mientras que en la criptobiosis, la actividad metabólica de los tardígrados puede llegar a ser tan baja como del 0,01 por ciento de los niveles normales, y sus órganos están protegidos por un gel azucarado llamado trehalosa. También parecen producir una gran cantidad de antioxidantes, lo que puede ser otra manera de proteger sus órganos vitales. Los osos de agua también producen una proteína capaz de proteger su ADN de los daños por radiación, según una investigación de la Universidad de Tokio.

En temperaturas muy frías, forman un tun especial que impide el crecimiento de cristales de hielo.

También tienen otra defensa para cuando están en el agua. Cuando el agua en la que viven es baja en oxígeno, se expanden y permiten que su tasa metabólica se reduzca. En ese estado, sus músculos absorben el oxígeno y el agua lo suficientemente bien para sobrevivir.

En 2016, los científicos revivieron dos tuns y un huevo que habían estado en criptobiosis durante más de 30 años. De este experimento se informó en el journal Cryobiology.

Hay informes de un experimento en 1948 donde afirman que se pudo revivir un tun de más de 120 años, pero esta investigación nunca ha sido duplicada, según la BBC.

Dieta

Los tardígrados toman líquido para sobrevivir. Succionan los jugos de algas, líquenes y el musgo. Algunas especies son carnívoras e incluso caníbales, según la BBC.

Descendencia

Adoptan dos modos de reproducción, sexual y asexual, dependiendo de la especie. Ponen unos 30 huevos a la vez. Durante la reproducción sexual, la hembra ponen los huevos y los machos los fertilizan. En la asexual, la hembra pone los huevos que luego se desarrollarán sin fertilización.

Otros datos

La boca del oso de agua puede telescopar hacia afuera revelando unos dientes afilados que se utilizan para agarrar los alimentos.

Saben nadar. Sus múltiples piernas impulsan el agua hacia adelante para llegar a los alimentos. Y deben tener por lo menos un fino revestimiento de agua alrededor de sus cuerpos para evitar que se conviertan en un tun.

El filo Tardigrada se ramifica en:

3 clases - 5 pedidos - 20 familias - 15 subfamilias - 105 géneros - 4 subgéneros - 1.018 especies - 67 subespecies

Conservación

Los Tardígrados no han sido evaluados por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, tampoco están en ninguna otra lista en peligro de extinción, y han sobrevivido a cinco extinciones en masa en el transcurso de alrededor de 500 millones de años, de acuerdo con National Geographic.

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Traducido por Pedro Donaire
Ref. Live Science.com, por Alina Bradford, 23 feb. 2017
"Facts About Tardigrades"
RelacionadoGoldstein Lab UNC Chapel Hill: Tardigrades .
Imagen 2 - Tardigrades are tiny animals (Credit: Science Photo Library/Alamy)

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