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martes, 20 de diciembre de 2016

Descubierto un enorme río de hierro fundido bajo Alaska y Siberia

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Se ha descubierto un río de hierro fundido que fluye por debajo de Alaska y Siberia, a unos 3.000 kilómetros bajo la superficie, y parece que su movimiento se está acelerando.

Esta colosal corriente, que se estima de unos 420 km. de ancho y casi tan caliente como la superficie del Sol, se ha triplicado en menos de dos décadas y ahora se dirige hacia Europa.

"Sabemos más sobre el Sol que sobre el núcleo de la Tierra", comentan en el equipo de Chris Finlay de la Universidad Técnica de Dinamarca. "El descubrimiento de esta corriente es un paso emocionante más para aprender más sobre el funcionamiento interno de nuestro planeta".

Finlay y su equipo detectaron la corriente mientras analizaban los datos del trío de satélites de la Agencia Espacial Europea (ESA), llamado Swarm.

Lanzados en 2013, con la misión de medir fluctuaciones en el campo magnético de la Tierra, estos satélites permitieron a los investigadores crear una especie de radiografía de la estructura interna del planeta, revelando vastos componentes que ni siquiera sabíamos que existían.

"Los satélites Swarm de la Agencia Espacial Europea están proporcionando una imagen de rayos X más nítida del núcleo", apuntaba Phil Livermore, investigador principal de la Universidad de Leeds en Inglaterra. "No sólo hemos visto esta corriente claramente por primera vez, sino que nos permite entender por qué está ahí".

Se cree que el campo magnético de la Tierra se genera por la actividad que se desarrolla en el interior del núcleo del planeta.

El núcleo mismo es un bulto sólido, de dos tercios del tamaño de la Luna, y compuesto principalmente de hierro. Con una temperatura de ronda los 5.400 grados centígrados, es casi tan caliente como la superficie del Sol, que alcanza una los 5.505 °C .

Alrededor del sólido núcleo interno se halla el núcleo externo: una capa de 2.000 km de espesor, compuesta principalmente de hierro líquido y níquel.

Las diferencias de temperatura, presión y composición en esta capa crean movimientos y remolinos en el metal líquido que, junto con la rotación terrestre, generan corrientes eléctricas, que a su vez producen los campos magnéticos.

Cuando los investigadores examinaron los datos satelitales del área del núcleo externo correspondientes al hemisferio norte, descubrieron extraños "lóbulos" [protuberancias] de flujo magnético bajo Alaska y Siberia.

Pero dichos lóbulos no estaban quietos en esas posiciones, se estaban moviendo en dirección al continente europeo. Según el equipo, están siendo empujados a lo largo de una corriente de hierro fundido.

"Debido a que su movimiento sólo podría originarse a partir del movimiento físico del hierro fundido, los lóbulos sirvieron como marcadores, permitiendo a los investigadores rastrear el flujo de hierro", informaba Andy Coghlan para New Scientist.

El equipo encontró que esta corriente ha acelerado su velocidad desde el año 2000 y ahora está empujando los lóbulos debajo de Alaska y Siberia a una velocidad tres veces más rápida que las velocidades típicas del núcleo externo, y cientos de miles de veces más rápido que la velocidad de las placas tectónicas de la Tierra.

"La corriente de hierro líquido se está moviendo a unos 50 kilómetros por año", subrayó Finlay para la BBC News.

"Eso puede no sonar a mucho en la superficie de la Tierra, pero hay que tener en cuenta que eso es metal líquido, muy denso, y se necesita una enorme cantidad de energía para moverlo, probablemente sea el movimiento más rápido que tenemos en cualquier lugar dentro de la Tierra sólida".

En este punto, aún no está claro por qué la corriente se está acelerando, pero los investigadores sospechan que forma parte del ciclo natural interno de la Tierra que ha estado sucediendo durante miles de millones de años.

Si pudiésemos averiguar en qué parte del ciclo estamos en este momento, podríamos predecir cómo cambiará el campo magnético de la Tierra a lo largo del tiempo, incluso cómo podría revertirse en los siglos venideros.

Tal como explican en New Scientist, ya que el campo magnético de la Tierra parece ir debilitándose alrededor de un 5 por ciento por siglo, se espera que el campo magnético se vuelque, momento en el cual los polos magnéticos norte y sur intercambiarán sus posiciones.

"Es probable que surjan más sorpresas de estos estudios", señaló en un comunicado de prensa Rune Floberghagen, responsable de la misión de Swarm de la ESA."El campo magnético está cambiando, e incluso podría hacer que la corriente de hierro fundido cambie de dirección."


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Ref. Science Alert.com, por Bec Crew, 20 dic 2016
Fuente: El estudio ha sido publicado en Nature Geoscience.

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